jeudi 28 septembre 2017

L'origine de la vie sur terre repoussée à -3,95 milliards d'années

Pour Prépa BCPST, PrépaCAPES et PrépaAgreg

Thèmes : origine de la vie, isotopes en Sciences de la Terre


La Terre s'est formée il y a environ 4,54 milliards d'années. Savoir combien de temps après est apparue la vie est une question essentielle. La rapidité de son apparition peut donner des idées sur les mécanismes de son origine et sur les vitesses d'évolution par la suite. 

Les plus anciennes traces de vie étaient jusqu'à présent datées de -3,8 milliards d'année et elles avaient été découvertes dans des roches du Groenland.

Une équipe japonaise vient de repousser cette apparition de 150 millions d'années, à -3,95 milliards d'années. Les chercheurs ont étudié les isotopes de carbone dans des grains de graphite (l'une des formes cristallines du carbone justement) dans des roches métasédimentaires prélevées dans la Péninsule du Labrador au nord-est du Canada.

Localisation de Saglek où les roches étudiées ont été prélevées.

La signature biogénique prend la forme d'une hausse du rapport 12C/13C (enrichissement en 12C) par rapport aux valeurs attendues indiquant qu'il y a eu pour ces carbones à un moment donné un passage par une enzyme d'un organisme vivant qui sait faire le tri entre les différents isotopes. C'est ce que l'on constate toujours à l'heure actuelle : par exemple la Rubisco du cycle de Calvin dans la photosynthèse fixe plus facilement dans les molécules organiques du 12C que du 13C.

Ce sont des preuves indirectes mais les arguments avaient été les mêmes pour les roches du Groenland, détentrices du précédent record.

Notons qu'il n'est pas sûr que ce soit l'origine de la vie dont nous sommes les descendants. Il a très bien pu y avoir plusieurs origines et toutes ont périclité sauf une.


L'article scientifique.

Voir aussi cet article.

Voir cette excellente page sur les origines de la vie

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